Elliot Fernandez

Historien et développeur web

La conversion de l’empereur Constantin, l’Empire chrétien

L'histoire de l'Empire romain et de l'Europe a radicalement changé en 312 après JC à la suite de la conversion de l'empereur Constantin au christianisme.
Elliot Fernández

Elliot Fernández

Il est titulaire d'un diplôme en histoire de l'Université autonome de Barcelone (2009) et d'une maîtrise en histoire mondiale de l'Université Pompeu Fabra (2011).

Posté le 16/08/2022 | Mis à jour le 03/10/2022

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La conversion de Constantin au christianisme (320 après JC)

Le 4ᵉ siècle a été un tournant dans l’histoire de l’Empire romain et, en fait, du continent européen. Une décision personnelle marqua durablement l’Empire. L’empereur Constantin, en 312, décide de se convertir au christianisme. Il a adopté le christianisme comme substitut du paganisme romain encore officiel. À partir de 312, le christianisme devient la religion de l’Empereur, et quelques années plus tard, il devient la religion officielle de l’Empire. Ce fait fut décisif et marqua le début d’une nouvelle ère historique qui se présentait sous le même problème : l’incapacité de séparer le pouvoir politique et religieux.

Le deuxième tournant du IVe siècle est survenu lorsque l’empereur Théodose le Grand a pris la décision historique de faire du christianisme, notamment du catholicisme, la religion officielle de l’Empire romain, par l’édit de Thessalonique, en 380.

Après la décision de Constantin d’adopter le christianisme, le culte chrétien s’est répandu dans tout l’Empire. Dans le domaine administratif, des lois sont apparues qui comportaient d’importantes dispositions religieuses. L’expansion du christianisme a eu un trait caractéristique en Occident : l’organisation et la centralisation des lieux de culte liés à la vénération des morts, des saints et des reliques.

L’adoption du christianisme comme religion officielle de l’Empire place les évêques au centre du pouvoir, et leur permet de dominer ce culte organisé par la vénération des morts, des saints et des reliques. Le christianisme était la projection dans la sphère religieuse de l’organisation politique de l’Empire. Le saint « Patronus » (sorte d’intermédiaire entre le monde des vivants et Dieu) devait percevoir comptes et impôts. On l’appelait aussi patronus, la personne chargée de superviser l’organisation du culte, l’évêque.

Empereur Constantin (306-337)
L’empereur Constantin (306-337).
Photographie : Bibliothèque Nationale de France

La vénération des défunts n’était pas quelque chose de nouveau : la nouveauté à l’époque était le culte des saints organisé par la hiérarchie ecclésiastique. Le culte des saints était encouragé et organisé par la hiérarchie de l’Église.

Les conversions au christianisme n’étaient pas massives. Elles touchent surtout les familles les plus proches de l’État : la conversion des « élites ». L’expansion du culte chrétien a été un très long processus. La doctrine catholique n’était pas complètement formée.

Le début de la fin de l’Empire romain d’Occident et l’arrivée des nations barbares

Qui étaient les Barbares ? Il n’y a rien de substantiel qui puisse traiter la grande diversité des groupes humains à l’intérieur et à l’extérieur de l’Empire comme une seule et même chose, malgré les tentatives des chroniqueurs romains de les traiter comme un tout unique. Les barbares étaient des groupes humains avec des langues différentes, des cultes différents… Ils ne peuvent être englobés sous le même nom qu’au point d’être un chroniqueur romain.

Ces peuples avaient pour dénominateur commun qu’ils n’étaient pas romains. On ne sait pas grand-chose de ces peuples. Ce que nous savons avec certitude, c’est qu’il s’agissait de tribus nomades. Et ils possédaient le pouvoir militaire. Cependant, nous ne savons pas pourquoi ils ont déménagé. On n’explique pas non plus pourquoi ces groupes, tout en se déplaçant, ont créé des formes politiques spécifiques de pouvoir qui ont abouti à des dynasties (comme les Wisigoths). Cela n’explique pas non plus pourquoi ils ont été divisés en différents groupes.

Invasions des peuples barbares
Carte des invasions dans l’Empire romain : les flèches bleues représentent les invasions vandales.
Source : Wikipédia.org

Le pillage de Rome en 410

En 410 après J.-C., Rome est saccagée, événement qui secoue l’Empire. Les chroniqueurs l’ont décrit comme un événement apocalyptique. Elle fit fuir l’empereur Honorius. L’entrée des Barbares à Rome eut des conséquences importantes sur la constitution de la doctrine chrétienne orthodoxe. Alaric I était responsable du sac de Rome.

Le roi wisigoth Alaric demanda à l’empereur de le nommer « magister milirus », le chef de l’armée. Il voulait faire partie de l’Empire. Il voulait établir des liens familiaux et il a donc kidnappé Galla Placidia (qui appartenait à la famille impériale). Le refus de l’empereur a conduit au pillage.

Les troupes d’Alaric, après le sac de Rome en 410, se rendirent dans la province de Gallia Aquitania. Là, en 418, un pacte fut signé entre les représentants romains et les Goths qui s’étaient installés dans la région. Ce pacte, dont la forme juridique est connue sous le nom d’hospitalitas, permettait aux Goths d’être incorporés à l’Empire avec un statut appelé « foederati », car ils recevaient ce qu’on appelait « foedus ».

Quel fut le pacte de l’Empire avec les envahisseurs ?

L’État romain confirme, par le pacte, l’implantation des Goths en Aquitaine. Le pacte permettait aux Goths de recevoir des terres en échange de la fourniture de forces à l’armée impériale. En vertu de cet accord, les Goths devinrent gérants de l’Empire sur ce territoire. En retour, les Goths devaient organiser les impôts et les troupes qui faisaient partie de l’armée romaine.

Les foederati Goths participèrent, aux côtés de l’armée romaine, à une bataille dans la vallée de l’Èbre contre les déserteurs libres appelés « bagaudae ». C’étaient des groupes hétérogènes formés de fugitifs, de personnes persécutées, etc. qui s’organisaient militairement et pouvaient devenir une menace pour l’Empire.

Les Goths ont également participé à la dernière présence militaire cohérente de l’Empire dans la péninsule ibérique, dans la province de Bétique, en l’an 421. C’est alors que l’Empire a affronté d’autres barbares, les Vandales. Dans cette bataille, les Romains perdirent, vaincus par les troupes du roi Genséric. Après avoir vaincu les Romains en Bétique, les Vandales arrivèrent aux Baléares, en 425. Leur voyage se poursuivit et en 429 ils avaient déjà atteint le détroit de Gibraltar avec l’idée de traverser vers l’Afrique du Nord, arrivant en 435 dans la ville de Carthage, où ils fondèrent une nouvelle dynastie.

Genséric était le véritable fondateur du royaume vandale, qui s’est étendu à travers l’Afrique du Nord et la Méditerranée entre 429 et 534 après JC.

 royaume Wisigoth
Extension maximale du royaume Vandale (455-477 après JC).
Source originale : Wikipédia.org

Les Vandales étaient entrés dans la péninsule ibérique en 409 en traversant les Pyrénées, en compagnie des Suèves et des Alains, dans le cadre d’une usurpation du pouvoir (lutte pour la dignité impériale). En 407, quelqu’un sans importance est proclamé empereur de Bretagne par l’armée. Cet homme d’honnête condition, connu sous le nom de Constantin III, enleva l’autorité légitime de l’Empereur en Gaule, dont il était probablement le Gouverneur. En 409, il envoya son fils Constant en Hispanie avec le général Gerontius, pour contrôler le passage de la frontière dans les Pyrénées et chasser une dynastie qui avait usurpé le pouvoir.

Les Suèves, les Vandales et les Alains sont entrés dans la péninsule ibérique en tant qu’alliés de Constant, mais contre sa volonté, ils ont proclamé en 408 après JC un autre empereur, Maxime, qui a duré deux ans. Tout s’est terminé en ruine. Après ces usurpations de pouvoir, l’Empire ne serait plus jamais le même. En 421, lorsque les Vandales vainquirent les armées impériales, l’Empire disparut. Une seule organisation est restée debout, l’Église.

L’empire chrétien

En 321, l’empereur Constantin se convertit au christianisme et le pouvoir politique et religieux se lie. Eusèbe (évêque et secrétaire de Constantin) inaugure un nouveau genre littéraire, la chronique. Eusèbe a écrit la vie de Constantin. Ces chroniques se sont concentrées sur la description de la vie des dynasties impériales.

Les chroniques font l’éloge de la vie des dynasties et introduisent une nouvelle façon de compter le temps. Constantin, un an après avoir été proclamé empereur d’Orient, en 325 après JC, convoqua le premier concile œcuménique à Nicée. Jusqu’au milieu du Ve siècle, des conciles étaient convoqués dans les villes de l’Empire d’Orient telles que Constantinople, Éphèse ou Chalcédoine.

Premier concile de Nicée
Premier concile de Nicée

Ces conciles étaient destinés à relier l’ensemble de la chrétienté : l’Église d’Orient et l’Église d’Occident. Le christianisme était beaucoup plus présent dans l’Empire romain d’Orient. La convocation des conciles, à partir de Constantin, correspondait à l’empereur, qui les présidait et signait les actes conciliaires.

L’exercice de la politique et l’administration de l’Église allaient de pair. Ces conseils étaient des réunions animées. Ils ont abordé des questions fondamentalement doctrinaires : fixation des dogmes, persécution de l’hérésie (dans un contexte de fortes tensions) et, entre autres sujets, le débat sur la composition divine de Dieu (sujet qui a suscité de nombreuses discussions).

Dans un premier temps, l’organisation du culte chrétien dans l’Empire d’Orient suivait la tradition de ce que saint Antoine, originaire d’Égypte, avait fait au IIe siècle. Saint Antoine a inauguré la tradition du culte, de la retraite du monde et de l’exercice de l’abstinence des activités les plus humaines. Il a vécu une vie de renoncement : chasteté et jeûne.

Propagation du christianisme en Europe
Propagation du christianisme en Europe

L’enseignement de saint Antoine se résumait à une vie monastique (une personne). Et c’est la tradition qui est venue en Occident. Ces pratiques pourraient devenir très radicales. Ils furent immédiatement regardés avec suspicion par la hiérarchie ecclésiastique. Au IVe siècle apparaissent des écrits qui tentent de contrecarrer l’accès des religieux.

Les moines de cette période se déplaçaient continuellement. Ils n’ont pas fonctionné. En tant que continuateurs de l’œuvre de Dieu, ils réclamaient leur subsistance là où ils se déplaçaient. Des écrits officiels apparaissent dans le but d’uniformiser les pratiques monastiques. Ces écrits assuraient également que les moines devaient travailler.

Peu à peu, il s’est établi qui avait la légitimité d’organiser le culte, qui n’était autre que la hiérarchie ecclésiastique. Au moment où la hiérarchie ecclésiastique établit qu’elle était la seule à pouvoir organiser le culte, quiconque paraissait remettre en question la hiérarchie était accusé d’être hérétique.

L’une des autres questions compliquées était l’établissement du calendrier liturgique. La fête chrétienne la plus importante était la mort et la résurrection de Jésus. Pourtant, la fixation des dates de sa célébration a fait l’objet de nombreux débats.

L’expansion du christianisme a été un processus très compliqué. Dans les villes, c’était plus facile, car c’était la religion officielle de l’Empire. Le christianisme a créé des réseaux de cohésion et d’aide aux pauvres dans les villes. Toute cette tradition a atteint la Méditerranée occidentale par l’Afrique du Nord.

Au IVe siècle, les premières luttes entre l’Église et les hérétiques ont lieu. C’est au cours de ce siècle qu’il y a eu, en Occident, une scission au sein de l’Église entre l’Église romaine officielle et l’Église africaine. L’Église africaine est souvent confondue avec la pratique du donatisme, créé par Donato, une personne à qui on attribue un rôle hérétique important.

La création des hérétiques

L’Église avait besoin d’hérétiques. Ils sont décrits comme des monstres physiques. On disait qu’ils avaient un comportement monstrueux à propos des pratiques sexuelles. Une association a été faite entre la monstruosité physique et ce qui avait été formulé idéologiquement.

Il y avait aussi les « circoncellions », qui étaient des groupes parmi lesquels il y avait des moines et qui, en plus de revendiquer une pratique ascétique du christianisme, ils manifestaient des attitudes très radicales envers l’Empire (ils brûlaient des maisons).

Augustin d'Hippone
Image de l’Augustin d’Hippone

Augustin d’Hippone est le personnage clé du IVe siècle. Après le pillage de Rome en 410, saint Augustin réalise en 430 une œuvre importante inspirée de ce sac sous le titre « La Cité de Dieu ». Saint Augustin voulait reconstruire une ville éternelle et indestructible, une Jérusalem céleste.

La Cité de Dieu de saint Augustin ne pouvait être une cité humaine. Il voulait une ville où tout le monde était appelé par le Seigneur, mais tout le monde ne pouvait pas y avoir accès. Les portes ne seraient ouvertes qu’aux baptisés. Saint Augustin était un orthodoxe de l’Église. Il a créé la « terreur utile », la violence.

Le pape Marcellin a convoqué un concile pour unifier les deux églises. Cela devint un procès contre l’hérésie donatiste. Cette hérésie a été éliminée.

Au VIe siècle, on rencontre deux personnages liés à un monastère réellement important à Lérins. Tous les évêques francs passèrent par cette abbaye. Au 6ᵉ siècle, il y avait des discussions sur ce qu’il fallait faire pour répandre le christianisme. Les deux évêques les plus importants dans ce débat étaient : Césaire, évêque d’Arles, et Grégoire, évêque de Tours. Tous deux étaient fils de familles dirigeantes de la France mérovingienne.

Les deux évêques ont été éduqués à l’abbaye de Lérins. Les monastères devinrent une étape supplémentaire dans la carrière ecclésiastique. Ils réfléchissaient à la manière d’organiser l’expansion du christianisme.

Césaire a écrit « La conquête du monde ». Il voulait trouver un moyen de répandre le christianisme en dehors des villes. Il a proposé la conquête.

De son côté, Grégoire propose de sanctifier les lieux sacrés présents dans les mundus (les champs). Ces lieux sacrés étaient ceux qui ne pouvaient être cultivés, puisqu’il s’agissait d’espaces interdits. Les agriculteurs géraient la reproduction des plantes et du bétail. Une relique devait être installée pour sanctifier cet espace.

Définir le modèle de la reproduction humaine

La langue des chroniques était le latin. À cette époque, les évêques étaient impliqués dans des machinations politiques, dans des routines de perception des impôts (dans certains cas), dans l’établissement de modèles de reproduction humaine et dans l’établissement de modèles stricts de comportement sexuel. Il existe maintenant une abondante documentation écrite de cette période relative à l’effort d’organisation de ces évêques pour élaborer les normes qui ont marqué la famille.

Les canons pénitentiels étaient une compilation de pénitences correspondant aux types de péchés, ils étaient étudiés et un calendrier idéal était établi avec les pénitences.

Jours : toutes les fêtes religieuses, dimanches, vendredis, Pâques, menstruations, grossesse, jours après l’accouchement. Le strict respect de ces traditions n’a pas modifié le taux de reproduction humaine. Il s’agissait d’atteindre un maximum de fertilité avec un minimum de plaisir, seul sens des relations sexuelles. Un nouveau-né était une créature impure, il devait donc être baptisé. Aussi, l’intérieur d’une femme pendant la grossesse était un endroit impur. Il a généré une pléthore de condamnations et de pénitences.

La famille nucléaire

Tout cela tenait à un aspect principal : la composition familiale de ces sociétés. Durant tous ces siècles et une bonne partie de l’histoire moderne, aux chronologies très différentes, la famille nucléaire ou conjugale (père, mère et enfants) s’est consolidée.

Ce type de famille a beaucoup à voir avec les processus de conquête des Xe et XIe siècles. Dans la même mesure où un groupe humain était fragmenté, son patrimoine était fragmenté, donc l’Église était intéressée à avoir ces familles nucléaires et donc un héritage unique. L’Église était un grand accumulateur de patrimoine, qui a commencé à se consolider au Haut Moyen Âge.

VIe siècle, la disparition de l’Empire en Occident

Quatre évêques rencontrèrent un comes (haute fonction impériale) et élaborèrent quelques instructions qu’ils devaient donner aux percepteurs, où il était dit :

“Il doit exiger du peuple que pour chaque mesure légale, il lui donne 9 siliques (nom de la monnaie romaine que les Wisigoths n’utilisaient pas), pour chaque mesure ajouter 1 silique de plus, pour les inévitables préjugés ou mauvaise production ajouter 4 siliques de plus ou les 4 siliques peuvent être un taux appliqué à la même”.

Silique de Jovien (363-364)
Silique de Jovien (363-364)

Les collecteurs comptaient le grain avec des siliques. C’était une façon de rendre compte des mesures.

Cette opération était pratiquée régulièrement, mais cette procédure avait un problème : elle ne permettait pas de s’affranchir de la distance et du temps. Ces arrangements n’ont jamais été menés à bien et rapidement.

Ces routines étaient à la base du pouvoir politique et étaient assez similaires à la période romaine classique. Il était très difficile de faire fonctionner cette procédure. Lorsque cette procédure fut impossible à maintenir, l’Empire disparut.

Lorsque Rome a disparu, le pouvoir politique a dû être reconstruit.


Tous les articles du cours :

  • Link Le déclin de l’Empire romain et la crise du IIIe siècle
  • Link La conversion de l’empereur Constantin, l’Empire chrétien
  • Link Invasions barbares : la fin de l’Empire romain d’Occident
  • Commentaire dans "La conversion de l’empereur Constantin, l’Empire chrétien"

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